Madagascar: Saving the fossa (Salvando al Fosa)

 Artículo en Español e Inglés 
(Spanish & English Article)

Photo1: Fossa, the biggest carnivore from Madagascar, currently Vulnerable according to IUCN. 

English Article 
Madagascar is a land of wonders: dancing lemurs, thumbnail-sized chameleons, the long-fingered aye-aye, great baobab trees, and the mighty fossa. Wait—what? What's a fossa?
It's true that when people think of Madagascar rarely do they think of its top predator, the fossa—even if they are one of the few who actually recognizes the animal. While the fossa gained a little notice in the first Madagascar film by Dreamworks, its role in the film was overshadowed by the lemurs. In this case, art imitates life: in conservation and research this feline-like predator has long lived in the shadow of its prey, the lemur. Even scientists are not certain what to do with the fossa: studies have shown that it's not quite a cat and not quite a mongoose and so the species—and its few Malagasy relatives—have been placed in their own family, the Eupleridae, of which the fossa (Cryptoprocta ferox) is the biggest.
Mia-Lana Lührs is a PhD student of the department of Sociobiology/Anthropology at the University of Göttingen. Her thesis focuses on the social system of Madagascar’s largest extant carnivore, the fossa (Cryptoprocta ferox).
Lührs says that fossas may have been, in part, neglected by conservationists and researchers for so long, because of the "dominance of primatological research (i.e. lemurs) in Madagascar […] in fact, fossas are such fascinating creatures that they should be popular all around the world despite their limited distribution."
The fossa (Cryptoprocta ferox) Photo2

Many characteristics make fossas wildly intriguing: adept arboreal hunting skills to take down lemurs and bizarre mating habits, including smaller females dominating the process, mating that can last hours and occur with multiple partners, and vocalizations that Lührs says "sounds like a murder is occurring."

"What follows is, how David Attenborough put it, 'a delicate affair'," Lührs explains. "Females will mate multiply with many but not all males present. They can copulate up to 57 times with up to 10 different males. A single copulation can last longer than six hours and one female can mate in one such period for 40 hours in total. That is definitely something interesting to look at as a fossa’s mating activity by far exceeds mammal average."

In her study of the fossa, Lührs has also had the thrill of watching these acrobatic carnivores hunt, including the first evidence of cooperative hunting by three fossa males.
Diademed Sifaka (Propithecus diadema)


"What followed was probably the most impressive scene I have ever seen in my life," she says. "Three male fossas started to hunt the single sifaka. [...] The whole chase went very quickly and at some point I was in the middle of it because the hunting fossas suddenly used the little wooden hut, which I used as a hide, as climbing substrate. Two males jumped right and left from me on the wooden beams of the hut, and splinters of wood, leaves and dust flew around me. […] Forty-five minutes after the very start of this hunt, the three male fossas finally managed to catch the sifaka when it became tired and made a single wrong decision."

Unfortunately fossas, like much of Madagascar's wild biodiversity, are faced with extinction. Classified as Vulnerable by the IUCN Red List, Lührs says more research is needed to know if fossas are in fact doing worse than believed. The greatest impact on fossas is habitat loss, which has led to numerous challenges for big predators requiring large spaces to hunt. In her study site, Kirindy Forest, Lührs sees what she calls a 'crowding effect', where fossa individuals are forced to compete for dwindling habitat.

"It is likely that we will soon see dramatic consequences of the ongoing habitat destruction, such as an increase in injuries and death due to frequent encounters of fossas with one another, high infant mortality (for the latter reason and because of food shortage), bad body condition, especially during the lean season in winter due to high competition for food, as well as all the problems of small populations such as inbreeding, sex ratio shifts and the threat of diseases" Lührs says.

Dwindling forests have also pushed fossas into Malagasy villages. The fossas are typically looking for poultry to catch, and seen as pests they are sometimes attacked by villagers.

"Given the value of every single chicken for a poor villager, this conflict can result in killings of the respective fossas. […] Mortality of fossas in surrounding village areas seems to be a major problem," Lührs says.

Lührs says she is pessimistic, but not hopeless regarding the long-term survival of the fossa. To save the species the first thing that is needed is more research, including "an intensive fossa survey all over Madagascar" according to Lührs. Right now conservationists simply don't know how many fossas survive and where populations are viable.

"On the longer perspective, I see an urgent need to make local people benefit from conservation: possibly the only way to change their mind about how to deal with fossas would be to assign some economic value to a living fossa," Lührs says. "Until now villagers do not see any economic value in a fossa, they just perceive it as a pest. But in fact, many tourists come every year to Kirindy to see exactly this species. Their money, however, rarely ends up in the villages. What we need is the awareness that the forest and its biodiversity are property of Malagasy people and that we should pay money for them to protect this forest and this species thereby creating some alternative income. And we are talking about very little money from our perspective which could make big changes from a Malagasy perspective."
Source/Fuente: mongabay.com
Photo2: wikipedia.org
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 Artículo en Español
Mia-Lana Lührs es una estudiante de doctorado del departamento de Sociobiología / Antropología de la Universidad de Göttingen. Su tesis se centra en el sistema social de los fosa (Cryptoprocta ferox). Foto3 © Melanie Dammhahn.
El fosa o fossa (Cryptoprocta ferox). Foto4
Madagascar es una tierra de maravillas: lémures bailarines, camaleones diminutos, el aye-aye de largos dedos, los grandes árboles baobab, y el poderoso fosa . Espera, ¿qué? ¿Qué es un fosa? Es cierto que cuando la gente piensa en Madagascar rara vez piensan en su depredador, el fosa, incluso si eres uno de los pocos que reconoce al animal. Mientras que el fosa a ganado poca atención en la primera película "Madagascar" de Dreamworks, su papel  se vio ensombrecida por los lémures. En este caso, el arte imita a la vida: en la conservación y la investigación este felino depredador siempre ha vivido a la sombra de su presa, el lémur. Incluso los científicos no están seguros de qué hacer con el fosa: los estudios han demostrado que no es exactamente un gato y no del todo una mangosta,  así que  la especie  y sus pocos parientes malgaches han sido colocados en su propia familia, Eupleridae, de los cuales el fosa (Cryptoprocta ferox) es el más grande.

Lührs dice que el fosa puede haber sido, en parte, descuidada por los conservacionistas y los investigadores durante mucho tiempo, debido al "predominio de la investigación primatológica (es decir, los lémures) en Madagascar [...]. De hecho, los fosas son unas criaturas fascinantes que deberían ser populares en todo el mundo a pesar de su limitada distribución."
Muchas características hacen a las fosas tremendamente intrigantes: sus grandes habilidades de caza arbórea para derribar a los lémures y sus extraños hábitos de apareamiento. Las hembras de menor tamaño que dominan el proceso, el apareamiento que puede durar horas y se presenta con emparejamientos múltiples y las vocalizaciones que Lührs dice "suenan como si etuviera ocurriendo un asesinato".

"Lo que sigue es, como David Attenborough dijo," un asunto delicado ", explica Lührs. "Las hembras se aparean con muchos pero no con todos los machos. Ellas pueden copular hasta 57 veces con un máximo de 10 machos diferentes. Una sola cópula puede durar más de seis horas y una hembra puede aparearse en un período de 40 horas en total . Esto es definitivamente algo interesante ya que la actividad de apareamiento de una fosa es muy superior a la media de los mamíferos.

En su estudio del fosa, Lührs también ha vivido la emoción de ver a estos acrobáticos carnívoros cazando, incluso a visto la primera evidencia de caza cooperativa de tres machos fosa.

"Lo que siguió fue probablemente la escena más impresionante que he visto en mi vida", dice. "Tres fosas macho empezaron a cazar a una sifaka solitaria.[...] La persecución fue muy rápida y en algún momento yo estaba en medio de ella, porque la fosas de repente usaron la pequeña choza de madera que me servía para ocultarme como sustrato de escalada. Dos machos saltaron a mi derecha e izquierda sobre las vigas de madera de la cabaña, y las astillas de madera, hojas y polvo volaban a mi alrededor. [...] Cuarenta y cinco minutos después del inicio de esta cacería, los tres machos fosa finalmente lograron atrapar al sifaka cuando se cansó y tomó una simple decisión equivocada ".

Desafortunadamente los fosas, como gran parte de la biodiversidad silvestre de Madagascar, se enfrentan a la extinción. Catalogada como Vulnerable en la Lista Roja de la UICN, Lührs dice que se necesita más investigación para saber si la fosa, de hecho, está peor de lo que se cree. El mayor impacto en el fosa es la pérdida de hábitat, que ha dado lugar a numerosos retos para los depredadores grandes que requieren grandes espacios para cazar. En su sitio de estudio, el Bosque de Kirindy, Lührs ve lo que ella llama un "efecto desplazamiento", donde los individuos fosa se ven obligados a competir por la disminución del hábitat.

"Es probable que pronto veamos las dramáticas consecuencias de la destrucción del hábitat en curso, tales como un aumento de las lesiones y la muerte debido a los encuentros frecuentes entre fosas, una elevada mortalidad infantil (por esta última razón y debido a la escasez de alimentos), mala condición corporal, especialmente durante la temporada de escasez en el invierno debido a la alta competencia por los alimentos, así como todos los problemas de las poblaciones pequeñas, como la endogamia, los cambios de la proporción de sexos y la amenaza de enfermedades.
La disminución de los bosques también han empujado a los fosas hacia los pueblos malgaches. Ellos tratan de capturar aves de corral y al ser considerados como plagas a veces son atacados por los aldeanos.

"Teniendo en cuenta el valor único de cada pollo para un campesino pobre, este conflicto puede resultar en la muerte de la fosa respectiva. La mortalidad [...] de los fosas en los pueblos de los alrededores parece ser un problema importante", dice Lührs.

Lührs dice sentirse pesimista, pero que no pierde la esperanza con respecto a la supervivencia a largo plazo del fosa. Para salvar la especie, lo primero que hace falta es más investigación, incluyendo "un estudio intensivo del fosa en todo Madagascar", según Lührs. Ahora los conservacionistas simplemente no saben cuántas fosas sobreviven y dónde las poblaciones son viables.


"En el más largo plazo, veo una necesidad urgente de que la población se beneficie de la conservación: posiblemente la única manera de cambiar la opinión acerca de cómo lidiar con los fosas sería asignar un valor económico a cada fosa vivo", dice Lührs. "Hasta ahora los pobladores no ven ningún valor económico en una fosa, y sólo la perciben como una plaga. Pero, de hecho, muchos turistas acuden cada año a Kirindy para ver exactamente esta especie. Su dinero, sin embargo, rara vez termina en los pueblos . Lo que necesitamos es concienciar de que el bosque y su biodiversidad son propiedad del pueblo malgache y que hay que pagar dinero para que puedan proteger el bosque de esta especie y por lo tanto crear algunas fuentes alternativas de ingresos. Y estamos hablando de lmuy poco dinero desde nuestra perspectiva que daría la posibilidad de hacer grandes cambios desde la perspectiva de Madagascar. "
Source/Fuente: mongabay.com

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