18-Sept-2011 - Coral reefs 'will be gone by end of the century' (Los arrecifes de Coral podrían desaparecer este Siglo)

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Australia's Great Barrier Reef is the planet's largest reef system and one of the seven natural wonders of the world, but it may not survive the century

They will be the first entire ecosystem to be destroyed by human activity, says top UN scientist

Coral reefs are on course to become the first ecosystem that human activity will eliminate entirely from the Earth, a leading United Nations scientist claims. He says this event will occur before the end of the present century, which means that there are children already
born who will live to see a world without coral.

The claim is made in a book published on September 11, which says coral reef ecosystems are very likely to disappear this century in what would be "a new first for mankind – the 'extinction' of an entire ecosystem". Its author, Professor Peter Sale, studied the Great Barrier Reef for 20 years at the University of Sydney. He currently leads a team at the United Nations University Institute for Water, Environment and Health.

The predicted decline is mainly down to climate change and ocean acidification, though local activities such as overfishing, pollution and coastal development have also harmed the reefs. The book, Our Dying Planet, published by University of California Press, contains further alarming predictions, such as the prospect that "we risk having no reefs that resemble those of today in as little as 30 or 40 more years".

"We're creating a situation where the organisms that make coral reefs are becoming so compromised by what we're doing that many of them are going to be extinct, and the others are going to be very, very rare," Professor Sale says. "Because of that, they aren't going to be able to do the construction which leads to the phenomenon we call a reef. We've wiped out a lot of species over the years. This will be the first time we've actually eliminated an entire ecosystem."

Coral reefs are important for the immense biodiversity of their ecosystems. They contain a quarter of all marine species, despite covering only 0.1 per cent of the world's oceans by area, and are more diverse even than the rainforests in terms of diversity per acre, or types of different phyla present.

Recent research into coral reefs' highly diverse and unique chemical composition has found many compounds useful to the medical industry, which could be lost if present trends persist. New means of tackling cancer developed from reef ecosystems have been announced in the past few months, including a radical new treatment for leukaemia derived from a reef-dwelling sponge. Another possible application of compounds found in coral as a powerful sunblock has also been mooted.

And coral reefs are of considerable economic value to humans, both as abundant fishing resources and – often more lucratively – as tourist destinations. About 850 million people live within 100km of a reef, of which some 275 million are likely to depend on the reef ecosystems for nutrition or livelihood. Fringing reefs can also help to protect low-lying islands and coastal regions from extreme weather, absorbing waves before they reach vulnerable populations. 
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Los corales obtienen sus hermosos colores de las algas que alojan
Fotografía de The Coral Kingdom Collection/NOAA

Según un experto de la ONU, sería el primer ecosistema en extinguirse por la actividad humana. El cambio climático y la acidificación de los océanos, causas principales.

El experto de la ONU, Peter Sale, afirmó que los arrecifes de coral podrían llegar a ser el primer ecosistema que la actividad humana elimina por completo de la Tierra, para fin de siglo.

El especialista sospecha que no habrá arrecifes en 30 o 40 años, según se publicó en la revista especializada The independent. Según se explica en la publicación, la disminución constante de este ecosistema se debe principalmente al cambio climático y a la acidificación de los océanos, debido a actividades como la sobrepesca, la contaminación o el desarrollo costero.

Sale estudió la Gran Barrera de Coral australiana durante 20 años en la Universidad de Sydney y actualmente dirige un equipo en la Universidad de las Naciones Unidas, en el Instituto del Agua, Medio Ambiente y Salud, y escribió un libro publicando sus conclusiones sobre sus estudios.

“Estamos creando una situación tan comprometida para los organismos que conforman los arrecifes de coral, que muchos de ellos se van extinguiendo y hay muchos que son muy raros. No vamos a ser capaces reconstruir el fenómeno que lleva a lo que llamamos un arrecife. Ya hemos eliminado una gran cantidad de especies a lo largo de los años, pero esta será la primera vez que eliminemos todo un ecosistema”, afirmó.

Las emisiones de carbono generadas por la actividad humana -especialmente el uso intensivo de combustibles fósiles- son la principal causa de su rápida disminución. El cambio climático aumenta las temperaturas superficiales del océano, que según el estudio ya han subido casi 1°C el siglo pasado. Esto hace que los corales se decoloren y se debiliten, y que repercuta en todo su entorno.
Los arrecifes de coral son importantes por la biodiversidad de sus ecosistemas. Contienen una cuarta parte de todas las especies marinas, a pesar de cubrir sólo el 0,1% de los océanos del mundo por área, y son más diversos, incluso, que las selvas tropicales en términos de diversidad por hectárea.

En ellos se descubrieron composiciones químicas útiles para la industria médica para la lucha contra el cáncer o tratamientos para la leucemia. Por otro lado, estos ecosistemas marinos son también una gran fuente de ingresos para las poblaciones que viven en sus alrededores, ya que son un gran atractivo turístico y contienen abundantes recursos pesqueros. Además, protegen a las regiones costeras del clima extremo. Según Sale, ya se extinguieron el 20% de los arrecifes del mundo.

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