Animal de la Semana: La Abeja Sin Aguijon o Melipona (secreto Maya)

He iniciado una nueva sección en mi web llamada “Animal de la Semana”. Estará dedicada a aquellos animales que, a pesar de aportar grandes beneficios a la humanidad en distintos campos (salud, alimentación, terapias alternativas, etc) son a su vez grandes desconocidos para muchas personas.
Trigona spinipes
Hoy les voy a hablar de la Abeja sin aguijón o melipona y de su muy apreciada miel. (Incluye 2 vídeos al final).



Características
Clasificación científica
Reino:Animalia
Filo:Arthropoda
Clase:Insecta
Orden:Hymenoptera
Suborden:Apocrita
Superfamilia:Apoidea
Familia:Apidae
Subfamilia:Apinae
Tribu:Meliponini

Existen aproximadamente unas 20000 especies de abejas en el mundo. Si bien, las distintas especies varían en tamano, forma y estilo de vida, la característica común a todas ellas es su dependencia de las flores para abastecimiento de energía (néctar) y proteína (polen). Los meliponinos (Tribu Meliponini) son unos himenópteros (El nombre proviene de sus alas membranosas) de la familia Apidae conocidas vulgarmente como abejas sin aguijón. A diferencia de la mayoría de especies que se conocen viven en colonias permanentes, con una reina y varias docenas o miles de obreras (varia entre especies). Son las únicas abejas que, junto con las abejas europeas, son altamente sociales. Se distribuyen a lo largo de las regiones tropicales y subtropicales del mundo, desde los 30° de latitud norte hasta los 30° de latitud sur, en Centro y SudaméricaÁfricaAsia y Australia.

Se conocen alrededor de 400 especies de abejas sin aguijón (agrupadas en unos 50 generos), descubriéndose nuevas año tras año. El tamaño de los melipónidos varía desde los 2 mm de longitud en el género Trigona, hasta 2 cm en Melipona, una longitud similar a la de Apis mellifera.

Algunas especies de esta tribu son muy antiguas, y existían al momento que América se separó de África; se estima que el grupo se originó en el continente Gondwana. El fósil de abeja de la familia Apidae más antiguo conocido hasta el momento, conservado en ámbar, es de una especie llamada Trigona prisca, que vivió en el período Cretácico, hace 60 a 80 millones de años.

Si bien estas abejas no pican por no poseer aguijón, tienen mecanismos de defensa: mordiscos, expulsión de sustancias cáusticas irritantes a ojos y orejas, etc.
Al igual que otras abejas tienen un importante papel ecológico porque son excelentes polinizadores.

Nido de meliponas.



El nido de los Meliponini dependiendo de la especie puede ser aéreo (hueco de un árbol, rama), a nivel piso o bien subterráneo.

Colmena de meliponas.



La colmena de melipónidos es muy simple, se trata de cajones con dos compartimientos, pequeños en relación con los de Apis mellifera. En un compartimiento está la cámara de cría, mientras que en el otro las ánforas con miel. La extracción de la miel es muy simple, se macera la zona de las ánforas y se extrae por una piquera.

Diversidad de especies
La diversidad de especies utilizadas en la meliponicultura es muy amplia. Los meliponicultores utilizan las especies presentes en sus ecosistemas o biomas. Estos son los motivos principales en la falta de homogeneidad de métodos utilizados, como también en la heterogeneidad de colmenas usadas para el cultivo de estas abejas.
Géneros Neotropicales: Melipona (40 especies), Plebeia (30 especies), Scaptotrigona (24 especies), Partamona (+25 especies), Trigona, Nannotrigona (9 especies), Oxytrigona, Paratrigona (12 especies), Cephalotrigona (3 especies),Trigonisca (17 especies), Trichotrigona (1 especie), Lestrimelitta (10 especies).

Miel de Melipona


La miel de estas abejas es en general, más líquida que la de Apis mellifera, cristaliza menos, tiene una utilización ligada mayormente a fines medicinales (propiedades anti oxidantes y cicatrizantes: ayuda en el tratamiento de
las cataratas, etc) que alimenticios. La producción de kilos por colmenas es 4 o 5 veces menor que la de las abejas del género Apis.

Los productos de las abejas sin aguijón han sido ampliamente utilizados en la medicina tradicional maya. La miel ha sido empleada para tratar afecciones de los ojos, oídos, problemas respiratorios, digestivos y de la piel, propiedades anti bacterianas contra Staphylococcus aureusy las mujeres reciben este tipo de miel después del parto. Sin embargo, estas propiedades curativas y antibióticas de las mieles y resinas de las abejas sin aguijón solo recientemente se han comenzado a estudiar y a valorar fuera de las comunidades campesinas, de manera que existe un potencial económico importante en esta área. 

De igual forma, se ha iniciado la evaluación de colonias de abejas sin aguijón como polinizadores de cultivos, en particular en invernaderos.

La meliponicultura
A la colonización de América, los amerindios (especialmente los Mayas) practicaban en Mesoamérica la cría de especies autóctonas de abejas melipónidas, denominada meliponicultura (para distinguirla de la más frecuente apicultura, reservada para la cría de especies del género Apis).

La producción de miel de las meliponas es baja si la comparamos con la de Apis mellifera. Hace poco se ha dado comienzo a una meliponicultura racional.


Las abejas sin aguijón producen mieles más livianas, que cotizan muy bien en el mercado internacional. 


Actualmente se desarrollan programas de investigación en centros especializados a fines de jerarquizar la práctica racional, por la importancia de la biodiversidad del planeta. Los recursos genéticos de los melipónidos son invalorables porque nos permitirían adaptar la producción de miel ante posibles cambios climáticos, en un futuro. Desempeñan un papel crucial en la polinización de la flora autóctona o nativa de los trópicos. La introducción de Apis mellifera al continente americano trajo aparejada una competencia para estas abejas, que sin dudas fue en detrimento propio.

Se le llama meliponicultura a la cría de las abejas meliponas o abejas sin aguijón (tribu Meliponini). Tan sólo en caso de que se críen abejas del género Apis se denomina apicultura. La meliponicultura es una actividad creciente en la medida que investigadores recientemente describen el ciclo de vida de otras especies de abejas sin aguijón.

Cabe destacar que la meliponicultura no es, como la apicultura, una práctica donde las abejas explotadas pertenezcan a una o dos especies. En la meliponicultura se utilizan en la producción a cientos de especies diferentes; éste es el motivo de la diversidad tanto en colmenas como metodologías. Podríamos decir que los meliponicultores de cada región tropical o subtropical adecuan sus prácticas de producción a la especie de abeja que manejan, motivo por el cual hay menos homogeneidad en los métodos.

La extracción de la miel difiere de la que se da en la apicultura, que trabaja siempre con panales. Como en la meliponicultura las abejas acopian la miel en ánforas, éstas han de ser obligatoriamente rotas o trituradas para extraer el producto.
La práctica está muy extendida en los países tropicales, especialmente en Centroamérica y Brasil, donde los aborígenes las cultivaron por miles de años (mayas y nahuas). Meliponarios de cientos de colonias de la especie Melipona beecheii suministraron miel y cera para su exportación a Europa durante varios siglos.
La meliponicultura no sólo es interesante para la producción de miel o cera. Estas abejas tienen potencial como polinizadores naturales entre otros muchos aspectos.

VIDEOS


Fuentes: wikipediahttp://www.cicy.mx

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