Fundamentos para Proteger a las Ranas y a los Sapos

  Hoy mas que nunca debemos tomar conciencia y movilizarnos para proteger a las especies (animales y vegetales) en peligro de extinción. Entre ellas, he escogido hablarles de los anfibios, especialmente de las ranas y los sapos. Este es un grupo de vertebrados con alrededor de 6000 especies conocidas. Incluye a ranassapossalamandras o tritones y ápodos o cecilias y existen hace aproximadamente 300 millones de años (evolucionaron a partir de los peces Sarcopterigios en el Periodo Devónico siperior de la era Paleozoica-ver cuadro inf.
Se cree que entre solo entre los años 1970 2000 se extinguieron alrededor de 168 especies. Pero esto no fue un hecho aislado, sino que actualmente se considera que por lo menos 2469 especies (el 43 %) presentan un declive en su población, indicando que probablemente el número de especies amenazadas continúe incrementándose.  Entre estos declives, se encuentra el sapo dorado de MonteverdeCosta Rica, una especie que se consideraba común. El sapo dorado, Bufo periglenes (foto inf.), era tema de investigación científica, hasta que de repente, su población se redujo significativamente en 1987 y desapareció completamente en 1989. 
Otras especies en Monteverde, incluyendo la rana arlequín de Monteverde, Atelopus varius, también desapareció al mismo tiempo. Debido a que estas especies estaban localizadas en una reserva natural, y esta extinción no podía estar relacionada con las actividades humanas de la zona, generó una particular preocupación entre los científicos. No se trata entonces de una o dos especies aisladas que se encuentren amenazadas, sino de que casi la mitad de este grupo esta en la cuerda floja. De ello se desprende la importancia de incrementar los esfuerzos de conservación de este grupo. 

¿Por qué están declinando las poblaciones de anfibios?
Las extinciones de los anfibios son causadas por varios factores, con la pérdida de hábitat como el riesgo más significativo, impactando al 90% de las especies actualmente consideradas en peligro. Sin embargo, el recientemente descubierto hongo llamado Batrachochytrium dendrobatidis ha recibido mucho escrutinio científico en la última década.
Un hongo quitrido infectuoso los está matando.

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Las poblaciones de Rana Corroboree, una vez numerosas en Australia, han declinado en un 80% en la última década. Foto: Taronga Zoo.
Se creía que este parásito solo infectaba a las plantas vasculares y a los invertebrados, pero ahora ha sido implicado en la mortandad de anfibios en todos los continentes que tienen especies de anfibios. Por ejemplo, los científicos han observado como las poblaciones de anfibios de las montañas de Centroamérica rápidamente sufrieron la pérdida del 50% de las especies y del 80% de los individuos luego de la llegada del hongo y que la enfermedad se está dispersando hacia el sureste del istmo a una velocidad de 28 kilómetros por año.
Esta enfermedad no puede ser detenida en las áreas silvestres.


¿Se puede detener a este hongo asesino?

Se ha postulado que el hongo quitridio Batrachochytrium dendrobatidis es nativo de Sudáfrica, donde vive simbióticamente con la rana de garras africana (Xenopus laevis). Desde la década de 1930, decenas de miles de estas ranas han sido distribuidas a lo largo del mundo, inicialmente para su uso en las pruebas de embarazo en humanos. A pesar de que la enfermedad del hongo es fácilmente tratable en cautiverio, ésta no puede ser detenida en las áreas silvestres, por lo que se han pronosticado extinciones masivas al continuar el hongo su propagación por el mundo. La quitridiomicosis de los anfibios ha sido llamada “la peor enfermedad infecciosa registrada en los vertebrados en término del número de especies impactadas y de su propensión de llevarlas a la extinción.”
En el año 2005, la comunidad global reaccionó con un plan de respuesta.
Otros motivos que justifican su protección son los siguientes: 
  1. Propiedades medicinales en pieles de sapos y ranas

En diferentes culturas y desde épocas inmemoriales se adjudican a los sapos y las ranas una serie de propiedades curativas. Desde calderos de brujas hasta curanderas modernas, los anfibios forman parte de la "farmacia alternativa" de la cultura popular. Hoy la ciencia investiga las pieles de estos animales que contienen, entre otros compuestos, alcaloides; compuestos químicos nitrogenados ampliamente distribuidos en el reino animal y vegetal. Para descubrir cómo pueden ayudar al organismo frente a bacterias y hongos, además en su piel se aislaran péptidos denominados dermaseptinas, que demostraron gran actividad antimicrobiana contra un importante número de bacterias. Además, esta clase de péptidos presentan actividad anti-fúngica, y anti-parasitaria contra el Trypanosoma cruzi (parásito causante del Mal de Chagas); actualmente científicos argentinos de la Universidad Nacional del Litoral investigan la capacidad de la piel de ranas que habitan en la región para combatir bacterias patógenas. Los estudios, por ahora, sólo son experimentales (Universidad Nacional del Litoral, 2007).
Phyllobates terribilis
UICN: en peligro
La rana dorada venenosarana dardo dorada o rana de dardo venenosa (Phyllobates terribilis) es actualmente considerada el vertebrado más venenoso del mundo. Es un anfibio endémico (solo habita en un lugar determinado) y su hábitat son las selvas húmedas del Chocó y la costa caribeña de Colombia. Ademas de la deforestacion de su hábitat natural para usos agricolas, estas ranas estan siendo vendidas como mascotas, para usos biomédicos y
farmacéuticos. Esto es posible debido a su disminución de la toxicidad una vez en cautividad durante un cierto período de tiempo. La investigación médica también se está haciendo para ver si a partir de su veneno se pueden desarrollar relajantes musculares, anestésicos y estimulantes cardíacos. Se cree que incluso podría llegar a ser un mejor anestésico que la morfina. 

Rana Grande Chilena
UICN: en peligro
La rana chilena (Calyptocephalella gayi, antiguamente Caudiverbera caudiverbera) es una especie de anfibio anuro de la familia Calyptocephalellidae, grupo taxonómico de anfibios muy longevo (Cretácico superior). Es endémica del centro de Chile , siendo el anfibio más grande de dicho país.
Para algunas personas la presencia de esta rana y su canto es señal de fertilidad y de “buena suerte”. Otras personas le atribuyen a su grasa propiedades medicinales contra la artritis y artrosis; estas ranas han sido empleadas desde hace bastante tiempo en el uso de investigaciones medicinales (Por ej. una sustancia en su piel, la p-hidroxiacetofenona, tiene actividad Hipotensora). Ademas, es un depredador voraz y un controlador de plagas en los lagos. Si ya no está, habrá invasiones de insectos, como los zancudos. Lamentablemente, la introduccion de la rana acuatica Xenopus laevis ha transmitido el hongo Batrachochytrium dendrobatidis, responsable directo de la enfermedad que esta matando gran cantidad de especies de anfibios a nivel mundial.(leer mas aqui)

Rana mono (Phyllomedusa sauvagii)
UICN: Preocupacion menor
Esta es una de las familias más extensas de anfibios, son anuros de piel lisa, ojos grandes adaptados a la visión nocturna. Los hilidos se caracterizan por la presencia de un elemento cartilaginoso entre las falanges. Su hábitat principalmente son las zonas subtropicales y tropicales.
Estos anfibios han demostrado sorprendentes resultados sobre sus usos medicinales; en su piel se aislaron péptidos denominados dermaseptinas, que demostraron gran actividad antimicrobiana contra un número importante de bacterias. También se observó que son capaces de inhibir el crecimiento de cepas de Mycobacterium tuberculosis (bacteria responsable de la mayor cantidad de casos de tuberculosis).



Rana Flecha o Arlequin (Dendrobates histrionicus o Oophaga histrionica)
UICN: preocupacion menor
Es una especie endemica de las tierras bajas de Colombia, en los departamentos de Antioquia, el Choco y el Valle del Cauca, desde el nivel del mar hasta los 1000 metros.

Esta rana ofrece grandes posibilidades para la investigación, sobretodo del sistema neuromuscular. Las toxinas que libera por la piel llamadas "histrionicotoxinas", afectan a la conducción de mensajes a través de las células del sistema nervioso. Esto ofrece “gran interés” en el tratamiento de enfermedades como el alzheimer, el síndrome de Down y la miastenia grave. 
Las investigaciones que se realizaron, descubrieron algunas aplicaciones que ya eran conocidas por diversas tribus del amazonas, estas tribus utilizan su veneno generalmente como analgésico cuando realizan operaciones. Actualmente estos analgésicos están en proceso de patentación para poder exportarlos como nuestros productos. Aunque esto es solo el principio de las investigaciones que se realizan, es un buen comienzo, ya que podrían descubrir nuevas fuentes de fármacos para evitar diversas enfermedades principalmente neurológicas. 

La rana dardo es capaz de segregar toxinas 200 veces más fuerte que la morfina sin provocar la adicción de esta. (leer mas aquí)

Rana australiana de ojos rojos (Litoria chloris) y otras especies relacionadas que es capaz de prevenir las infecciones de virus de inmunodeficiencia humana (VIH).





2. Los anfibios también son excelentes Bioindicadores (indicadores de la salud del medio ambiente). Cantidades diminutas en el ambiente del herbicida atracina son capaces de esterilizar químicamente a los renacuajos en desarrollo. ¿Podrán ser los anfibios los canarios de la minas de la época moderna, previniéndonos sobre las condiciones que empeoran y que pueden algún día amenazarnos?

3. Los anfibios también son componentes vitales de los ecosistemas y, en algunas regiones, una sola especie de anfibio puede exceder la biomasa de todas las aves y los mamíferos combinados.

4. Los anfibios también ha jugado papeles importantes en la cultura humana, desde la religión hasta las fábulas y en la medicina tradicional.

Esfuerzos para la Conservación de Anfibios
La Asociación Mundial de Zoológicos y Acuarios (WAZA en sus siglas en inglés) se ha unido al Grupo de Especialistas en Crianza para la Conservación (CBSG) y al grupo de Especialistas en Anfibios (ASG) para formar el Arca para Anfibios, o “AArk.” 
La visión del AArk es ver a los anfibios saludables en la naturaleza. Su misión es trabajar en sociedad con otros grupos para asegurar la supervivencia de los anfibios a nivel global, enfocándose en aquellos que no pueden ser protegidos o mantenidos en la naturaleza. El AArk está desarrollando rápidamente una capacidad para coordinar los programas ex situ que están siendo implementados por grupos socios en todas partes del mundo, con el primer énfasis en programas en los países dentro del rango de distribución de las especies. Al mismo tiempo, mantiene una constante atención sobre su obligación de conectar las medidas de conservación ex situ con los esfuerzos necesario para proteger o restaurar a las especies en sus hábitats naturales. Estas actividades incluyen:
AArk trabajará con zoológicos y con otras organizaciones en la conservación.
  • Proveer dirección estratégica a actividades de los grupos de acción, tales como zoológicos, agencias de vida silvestre y universidades;
  • Hacer consultas sobre temas específicos de las especies, como por ejemplo, reintroducción, banco genético y preocupaciones veterinarias, legales y éticas;
  • Coordinar todos los aspectos de implementación dentro de la iniciativa AArk;
  • Asistir a los socios del AArk en la identificación de taxa y de regiones para trabajo de conservación ex situ;
  • Liderar el desarrollo y la implementación de programas de entrenamiento para aumentar la capacidad de individuos y de instituciones; y
  • Desarrollar estrategias de comunicación, mensajes y materiales para promover la comprensión y la acción a favor de la conservación de los anfibios.
En el 2005, la comunidad global de la conservación se unió y declaró que “la documentación de la disminución y la extinción de especies de anfibios es moralmente irresponsable si no está acompañada del diseño y la promoción de una respuesta a esta crisis global.” Se convocó una Cumbre de Conservación de los Anfibios en la cual participaron autoridades mundiales en anfibios . Allí se produjo una declaración para la creación de un Plan de Acción para la Conservación de los Anfibios (PACA) para tratar la crisis de extinción y para establecer a un Grupo de Especialistas en Anfibios (ASG en sus siglas en inglés) que llevaría a cabo este plan.

El Plan de Conservación de AArk es una parte del PACA; el componente ex situ puede ayudar a prevenir muchas extinciones, pero salvaguardar a estas especie sin situ será la medida final de éxito. En el año 2008, AArk llevo a cabo con los zoológicos una campaña pública de concientización coordinada a nivel mundial llamada “El Año de la Rana.” Esta campaña de publicidad ayudo a recolectar fondos a nivel mundial.

Afortunadamente, ya existe una próspera industria que se especializa en el manejo de animales en cautiverio. Existen más de 1.200 zoológicos e instituciones relacionadas con más de 100.000 empleados, las cuales atraen más de 600 millones de visitantes al día.